Overig

Remco Valk: Ondernemer pur sang

803

Valk Welding BV is winnaar van de Ondernemersprijs Drechtstreek 2012. Dat feit zal u niet zijn ontgaan. Directeur Remco Valk (54) is ongelooflijk trots op zijn bedrijf en raakt er niet over uitgepraat. Wij geven hem alle ruimte in deze coverstory en maken kennis met een bevlogen ondernemer die nog lang niet al zijn ambities heeft waargemaakt.

In het hoofdkantoor van Valk Welding te Alblasserdam komt Remco Valk uit de maandagochtendbespreking met zijn mededirecteur Adriaan Broere. Het gebeurt niet zo vaak dat Valk in Alblasserdam is. Vier dagen per week verblijft hij in het buitenland, die ene dag op het thuishonk zit dus vol afspraken. Hij steekt daarom direct van wal. “Ruim 52 jaar geleden is mijn vader begonnen met de voorloper van Valk Welding. Mijn vroegste jeugdherinnering is dat ik weer bij mijn zusje moest gaan slapen, omdat mijn kamertje als het kantoor van mijn vader ging fungeren. De handelsonderneming groeide als kool en in 1978 verhuisden wij naar Alblasserdam omdat wij destijds materiaal kochten bij Nedstaal. Ik zat inmiddels in de zaak, precies in de periode dat robots hun intrede deden in onze branche. Een prachtige kans die wij met beide handen hebben aangegrepen.”

Aanvaringen
Remco Valk is opgegroeid met het bedrijf. “Alles draaide bij ons thuis om de zaak. Vanaf mijn negende mocht ik op zaterdag met mijn vader mee. Terwijl hij de administratie deed, rommelde ik wat met draadspoelen en veegde de vloer. Het ondernemen is mij met de paplepel ingegoten en vanaf mijn elfde liep ik al met het idee rond dat ik mijn vader wilde opvolgen. Na de middelbare school ben ik in de zaak gekomen en werd eigenlijk direct naar Duitsland gedirigeerd om robots op de markt te brengen en om de nodige technische kennis op te doen bij een leverancier van ons.” In 1981 ging Remco naar het land van de onbegrensde mogelijkheden. In de USA ging hij Valk Incorporated leiden, een vennootschap die IGM robots verkocht. Twee jaar later moest hij terug naar Alblasserdam vanwege de gezondheid van zijn vader. De lasrobots bleken booming business te zijn en Valk Welding kende flinke groeistuipen in de Benelux. In 1989 ging het echter mis. “Er viel een agentschap weg en van de één op de andere dag kelderde de omzet met 69% en moesten wij noodgedwongen van 14 van de 35 werknemers afscheid nemen. Dat was heftig en overleven was toen onze enige doelstelling. Het kostte enige tijd, maar we kwamen er weer bovenop en in 1994 heb ik besloten om de zaak van mijn vader over te nemen. Dat was een nieuwe dimensie, mijn vader runde het bedrijf in zijn eentje en als je als tweede generatie meegroeit in het bedrijf, heb je een andere kijk op zaken. Dat heeft twee keer tot een enorme aanvaring met mijn vader geleid, maar we zijn er sterker uitgekomen omdat we allebei hetzelfde doel nastreefden. Toen ik op 36-jarige leeftijd het bedrijf kocht had ik het idee om nog tien jaar te werken, het bedrijf te verkopen en te cashen. Dat kwam er niet van. Daarna ging ik ervan uit om zo rond mijn 50-ste negen maanden per jaar te gaan werken en drie maanden te gaan zeilen. Ik ben nu 54 en tot de slotsom gekomen, dat ik zal blijven werken totdat ik omval. Ik heb het veel te veel naar mijn zin.”

Buitenland
Op 1 september 1994 meldde de jonge Adriaan Broere zich bij Valk Welding om zijn afstudeeropdracht te gaan uitvoeren. “Adriaan kwam precies op de dag dat wij een reorganisatie ingingen. Ik heb hem toen meteen weer een weekje naar huis gestuurd omdat ik op dat moment wel wat anders aan mijn hoofd had.” Broere bleek een voltreffer te zijn. Na zijn afstuderen besloot hij bij het bedrijf te blijven en dat was het begin van een hechte samenwerking met Remco Valk. “Na zijn afstuderen heeft Adriaan zich met name gericht op de technische uitwerking van robotprojecten. Wij bleken een hecht team te zijn en dat zijn we nog steeds. Soms denken we totaal verschillend, maar dat is juist onze kracht. Sinds 2002 is Adriaan technisch directeur en de laatste jaren komen daar steeds meer andere activiteiten bij. Daardoor kan ik meer tijd vrijmaken om over de grenzen te opereren.” Zo’n 80% van zijn tijd vertoeft Valk namelijk in het buitenland. Hij vliegt over de hele wereld om contacten te onderhouden, nieuwe business te genereren en de eigen vestigingen in Frankrijk, Denemarken en Tsjechië te bezoeken. Daarnaast is hij nog vijf keer per jaar bij leverancier Panasonic in Japan te vinden. Ook in Duitsland wil Valk Welding haar vleugels uitslaan. Een land met een grote afzetmarkt. “Wij hebben daar concrete vestigingsplannen, maar ook in Hongarije en Polen zijn we bezig. Ons doel is om uiteindelijk in heel Noord-Europa over eigen sales- en servicevestigingen te beschikken met aansturing vanuit Alblasserdam. Wij willen dicht bij onze klanten zitten met mensen die bekend zijn met de taal en de cultuur van het land.” De bedrijfsactiviteiten reiken echter verder dan Noord-Europa. Klanten zijn er tot in China, Rusland en Brazilië. Het huidige klantenbestand werkt als leadgenerator. “Tevreden klanten, daar gaat het om. Daaruit volgen vanzelf nieuwe klanten. Goede service is essentieel, daarom zitten we overal dicht bij de klant. Het bouwen en leveren is één, maar je moet het daar ook aan de praat houden.”

Familiebezit
Valk is een familiebedrijf. Of dat in de toekomst ook zo blijft is nu nog de vraag. “Wij hebben twee zoons en een dochter. De oudste zoon en de dochter studeren nog en de jongste zoon is een aantal dagen per week in het bedrijf actief. Als ze in de zaak willen komen, vind ik dat prima, dan kunnen ze zich bij Adriaan melden en het verder met hem regelen. Ik ga daar niet op aansturen, maar ik zou het wel fantastisch vinden en enorm trots zijn als mijn zoons het voortzetten, maar nogmaals, het is geen noodzaak. Het bedrijf blijft sowieso familiebezit, maar er hoeft niet per definitie een Valk aan het roer te staan.” Over opvolging maakt de directeur/eigenaar zich dus nog geen zorgen. Dat is wel het geval voor wat betreft de medewerkers. Het is moeilijk om goede mensen te vinden. “Bij ons moet iedereen van boven de 55 al een opvolger aangewezen hebben en iedereen tussen de 50 en 55 moet een planning maken om in hun opvolging te voorzien. Daar zijn Adriaan en ik intensief mee bezig. Een voorbeeld: Klaas van Wingerden is 58, werkt al lang bij ons en is een uitstekende vakman. Een jonge collega loopt nu al met hem mee om zich de specifieke vakkennis eigen te maken die we in de toekomst ook nog broodnodig hebben.”

Inzichtelijk
Met de komst van Adriaan Broere is het bedrijf ook actief in het ontwikkelen van software waarmee lasrobots steeds beter kunnen functioneren. De afdeling voor softwareontwikkeling bestaat inmiddels uit zes medewerkers. Een belangrijke factor hierbij is dat sinds vorig jaar ADK Techniek is ingelijfd bij Valk Welding (zie kader). “Daar zijn we blij mee. Dit bedrijf past goed bij ons en vanwege hun goede naam en faam in de markt blijven ze onder hun eigen naam opereren. We zien nieuwe marktsegmenten ontstaan met high-end lasrobotinstallaties en samen met ADK Techniek kunnen wij hierin een belangrijke rol gaan spelen.”

“Dat wij de ondernemersprijs Drechtstreek 2012 hebben gewonnen is mooie opsteker voor ons. Het is goed voor onze regionale bekendheid en er is hard voor gewerkt. Bij de prijsuitreiking mocht je je partner meenemen. Dat was in mijn geval mijn zakenpartner. Samen met Adriaan run ik dit bedrijf, hij is een enorme steun. Aan het begin van de crisis moesten we zaken anders gaan aanpakken. Dat heeft hij gedaan en goed ook. Daarnaast zijn wij allebei op een bizarre en soms overdreven manier bezig met de inzichtelijkheid van ons bedrijf. Daar gaan wij op een leuke en goede manier mee om. Alles is in control en wordt vastgelegd. Je vindt hier geen rariteiten. Bedrijfsinformatie is voor iedereen toegankelijk.” Remco Valk vindt zichzelf een veeleisende dga. “Ik ben er trots op dat we weinig personeelsverloop hebben. Alle bedrijfsactiviteiten heb ik zelf gedaan; magazijnwerk, robots bouwen, administratie, sales. Met details hoef ik me nu niet meer te bemoeien, dat doet Adriaan. Fouten maken tijdens het werk mag, excuses accepteer ik niet, alleen oplossingen.”